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[阿德里安·贝里_田之秋] 假预言-第1章

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2000 第12期   … 科学美文

阿德里安·贝里    田之秋


    对于大自然这本无穷奥秘的书,我读不懂。

    ——莎士比亚:《安东尼和克里奥帕特拉》

    未来世界能预测吗?不是预测1年、10年、100年,而是500年。初看起来,如果有人说他能做到,那这个人必定是大言不惭到了神经不正常的地步。要预测一年以后的情况通常也是做不到的,更不要说这么遥远的未来世界了。

    但是确实有一种办法使我们能够窥见未来,并且准确地预测某些事件。我们可以作出这样的设想,即人通过自己创造的工具不断地创造和再创造自身。除了在一个很短的时间里,历史不是由政治来驱动;驱动历史发展的是机器发明以及各种新发现,而这些发明和发现又改变着人们的行为举止。四百年前弗兰西斯·培根就已指出:

    “那些由城市的奠基者们,法律的制定者们,老百姓的父母官们,暴君的推翻者们,以及这些人代表的阶级中的英雄们所产生的伟大影响不过转瞬即逝;而发明者们的工作,尽管不那么辉煌、耀眼,却影响深远。”

    让我们回顾一下历史。

    上一次冰河时代结束后几千年发明了农业,它使人们能在一个地点定居下来,结束依靠狩猎和采撷野果为生的游牧生活。在此后的几百年里出现了城邦,开始了帝国时代。帝国不是凭空出现的,而是士兵们用手中的武器打出来的。今天,这段历史已经成了人们发现新材料以及应用新材料对人的影响的故事了。大约在公元前1500年,铜器的出现代替了石器,到了公元前700年,铜器又被铁器所代替,而铁器的出现使当时好战的国家第一次使用利剑和装甲,发动大规模的征战从而改变了欧亚的面貌。四千年前赫梯人统治了小亚细亚,他们不仅仅凭雄心壮志而是凭他们铸造比他们的敌人使用的铜剑更坚硬的铁剑①。

    大约到了公元初年,人们发现通过混合不同材料能够造出人造石块,此后水泥在建造人类文明世界中便起了主要作用。公元1800年前后,出现了钢。随着硅晶体的应用,1946年第一台计算机问世。到了90年代,出现了全新的人造材料,开辟了改造人类的前景。

    那么我们又如何去预见未来的技术成就以及它对人类的影响呢?似乎最好的办法就是请教在这方面应该最了解情况,最有知识的科学家和技术专家。

    但是我们会遇到意想不到的困难。看来在预言未来的技术发展方面,谁都不见得会比那些“专家”差。到目前为止,我还找不出一个例子,说明任何一种发明、发现或者技术上的突破没有被某些自命不凡的权威说成是不可能,或者至少是无用的。下面就是一些例子,这些例子既有趣,又发人深思。

    当哥伦布请求西班牙的费迪南国王和伊莎贝拉王后资助他去海上探险航行时,这两位陛下成立了一个由最著名的学者和地理学家组成的委员会来研究这件事情的可行性,1486年,委员会在呈递给国王和王后的报告中作出了否定的结论。其中包括了圣·奥古斯丁和基督教哲学家拉克但萨斯的如下意见:

    难道有这样的傻瓜会相信存在一块同我们脚对脚,人们走路脚朝天、头朝下的地方?会相信地球上竟然有这样的地方,那里东西都是颠倒的,树枝朝下长,雨雪冰雹朝上落?把地球说成是圆的就是为了替这种存在两极的神话辩护。这些哲学家一旦走入迷途,就会在谬误的道路上越走越远,并且相互为错误辩护。

    难怪报告作出了这样的结论:

    “西面的大洋是漫无边际的,还可能是不能航行的。从它存在起,几百年来,没有人找到过没有被发现的、有利用价值的陆地。”

    在天主教教庭拒绝承认伽里略的发现之前,有些天文学家在1610年就向宗教法庭提出了所谓“证据”:

    “环绕木星的卫星不能为肉眼所见,因而对地球没有影响,因而不起作用,因而也就不存在。”

    当达盖尔1839年发明摄影术时,他备受那些不作任何调查研究的专家们嘲弄。当时莱比锡一家报纸发表了一篇文章,从文章的字里行间看出来,作者在写文章之前曾经咨询过一位技术专家。文章写道:

    “企图捕捉转瞬即逝的影像是做不到的。不仅如此,在德国进行的一项深入的调查研究表明,这种想法简直是亵渎神灵。上帝按照自己的形象创造人,没有人能够用人造的机器去捕捉上帝的形象。这位法国人达盖尔吹嘘自己能做到这种闻所未闻的事情简直是傻瓜中的傻瓜。”

    开垦边远地区的土地作为一项技术上的发明也曾引起一些持保守观点的人的偏见。美国最大的一个州,阿拉斯加州由于其巨大的石油、天然气和贵重金属资源,今天已经成为美国第三个最富有的州。然而在19世纪,一些短视的人却想像不到阿拉斯加会有任何价值。他们谈起阿拉斯加就像今天,20世纪末,人们谈月球一样。这也是我提出这个例子的原因。当美国国务卿威廉·苏厄德1867年用720万美元从俄国手中把这块土地买下来时,国会曾进行过激烈的辩论。有些国会议员把它说成是“苏厄德做的蠢事”。有一位名叫沃什伯恩的议员宣称:

    “拥有这块俄国领上不能给我们带来荣誉、财富和力量,它反会削弱我们,增加国家的开支,而且不会得到任何足够的补偿。”

    1844年,参议员丹尼尔·韦伯斯特用更加形象生动的口吻反对从墨西哥手中购买加利福尼亚,而加州今天成了一个比阿拉斯加更富饶的州。(22世纪很可能也会有人用同样的口吻来谈论向火星移民的前景。)

    韦伯斯特当时说:

    “我们要这一大片没有价值的地方干什么呢?这是一个野蛮人和野兽出没的地区,这里只有沙漠,流沙,尘暴,这里只有仙人掌和土拨鼠。美国要这块地方有什么用呢?”

    能源领域里的进步在“专家”们的眼中也是荒唐的事情。1879年,爱迪生发明电灯,当时英国邮政局的总工程师威廉·普里斯爵士斥之为“鬼火”。

    卢瑟福勋爵1903年成功地分裂了原子,但他却看不到他的发现的实用价值。他说:“如果有人寄希望通过改变原子来获得能源,这无异于水中捞月。”爱因斯坦也一度同意他的观点,只是后来才改变自己的想法。爱因斯坦当时曾经说过:“没有任何迹象表明原子能是能够获得的。”

    交通工具的发明似乎也是令人难以置信的。有时候,那些发明交通工具的人也有这种想法,威尔伯·赖特说:“1901年,我对我的兄弟奥维尔说过,50年内,人不可能乘飞机飞上天空。”但是1903年莱特兄弟却试飞了世界上第一架飞机。而在这个时候,天文学家西蒙·纽科姆,一位确实对天上无所不晓的专家写了一篇当时很有名的文章。他在文章里说:

    “已知的物质,已知形式的机器和已知形式的力不可能组合成一种实在的机器,并且用这种机器在空中进行长距离飞行。这种演示对本文作者来说,就像是未来的任何物理现象现在都能够演示一样。”

    这里我禁不住要谈谈曾经被无数专家斥之为荒唐的宇宙航行②。他们都是一些有名望的饱学之士,但是这些人每当遇到新思想时,往往表现出傲慢、愚蠢和缺乏想像力。我们该如何评价某位学识丰富的教授对把航行器送上宇宙空间轨道的看法呢?这位教授断言,这是做不到的,因为“拥有最强爆炸力的硝化甘油每克产生的热量仍不足1500卡路里”。事实上推动宇宙航行器的是化学反应而不是爆炸力。

    这位教授的同事们还用经过仔细计算的长达7页的数学公式,证明宇宙航行的不可行性,因为“把一磅的重量送上轨道,在起飞时需要100万吨燃料产生的推力”。(根据1994年的数字,把1磅重量送上轨道只需1吨燃料,未来实现私人宇宙旅行时,这个比例肯定会缩小100倍。)

    甚至到1961年,成功发射第一颗电视转播卫星的前一年,美国联邦通讯部门的专员克雷文还说:“实际上还看不出通讯卫星会对改善电话、电报和电视广播服务提供机会。”

    我们还记得国际商业机器公司(IBM)的创始人托马斯·沃森1943年说过:“世界市场对计算机的需求大约只有5部。”而事实上,今天如果我们把要装在我们汽车内以及家用和机器用的电脑都计算在内,计算机的数目必定已超过10亿台。

    如果我们不相信专家能够准确地预测未来,那么又相信谁呢?回答是,对于长期预测来说,科幻小说作家是可以认真信赖的。

    这种说法听起来可能使人惊奇,因为科幻小说常常被看作是一种异想天开的东西,不错,它们绝大部分的确如此。有一次,科幻小说作者西奥多·斯特金的发言激怒了参加一个科幻小说作家会议的同行们,他说:“百分之八十的科幻小说都是胡说八道。”但他接着安抚他的听众说:“任何东西中的百分之八十也都是胡说八道。”

    记住我们现在要谈的是斯特金发言中指的百分之八十以外的那一小部分,也许比那部分还少的部分,那么现在让我们来听听阿瑟·克拉克1982年说的一段话③:

    “我认为只有科幻小说的读者或者作者才真正能够讨论未来世界的可能性问题……过去半个世纪以来,数以万计的科幻故事探索了所有可以思议的,以及大部分不可思议的可能性……用批判的态度(这里的批判二字很重要)去阅读科幻小说对于任何一个想研究未来10年以上的人都是一种基本的训练。那些不熟悉科幻小说的人是几乎不可能去想像未来世界的。我并不是说有百分之一以上的科幻小说读者会成为可靠的预言者,但是可靠的预言者几乎百分之百都会是科幻小说的读者,或者作
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